Jennifer Degenhardt: Literatura que Enseña Diversidad

Un año, mientras enseñaba español en una escuela secundaria, Jennifer Degenhardt tenía unos estudiantes con dificultad para el idioma. Pensando que debe haber una mejor manera de captar su interés y atención, ella les escribió una novela corta, La chica nueva. “Escribí la historia básica en una semana”, dice ella. Después de leer los primeros capítulos, los estudiantes empezaron a preguntar qué sucedería a continuación. Fue entonces cuando Degenhardt supo que tenía una buena idea en mente.

La chica nueva trata sobre una niña hispana, Taruka, que se muda a una ciudad sin diversidad. Taruka enfrenta muchos desafíos siendo nueva, y más aún cuando se hace amiga de Cooper, un chico popular en la escuela secundaria. En este libro, como en muchos de sus libros, Degenhardt presenta la historia desde diferentes puntos de vista. La historia permite a los lectores acceder a un lenguaje simple pero complejo con una trama para mantenerlos interesados. Aunque los dos personajes principales sufren algunos contratiempos en su amistad, la historia termina con una nota positiva, al igual que la mayoría de los libros de Degenhardt, todos los cuales tienen portadas creadas por estudiantes de diferentes edades.

Desde que escribió La chica nueva, Degenhardt ha escrito nueve novelas más, todas con diferentes temas y culturas latinas. La lucha de la vida trata sobre un adolescente que aprende sobre su propio pasado a medida que aprende sobre el de su padre, un hombre que era luchador en México antes de venir a los Estados Unidos. El jersey es una historia sobre dos niños pequeños y su conexión poco probable debido a una camiseta de fútbol de Lionel Messi. En Los tres amigos, Degenhardt analiza la identidad con la dificultad que tienen tres adolescentes en sus relaciones, principalmente debido a la máscara que lleva uno, al menos hasta que se siente más cómodo consigo mismo. Y María María: un cuento de huracán cuenta la historia de una niña y la experiencia de su familia durante el huracán María. A través de la venta de este libro, Degenhardt se enorgullece de apoyar a una organización sin fines de lucro en Puerto Rico.

El último libro de Degenhardt en español se llama Secretos. “Es una buena historia”, dice Degenhardt sonriendo. “Cuando los estudiantes pueden recoger un libro y encontrar personajes con los que se identifican, eso es una victoria para todos”. El libro es sobre dos adolescentes, uno en los EE. UU. y otro en Argentina, ambos tienen secretos para compartir, pero solo se sienten cómodos de hacerlo a través de WhatsApp.

Al escribir estos libros, el objetivo es proporcionar una perspectiva latina para que los estudiantes que se identifican como latinos/ a/x tengan la oportunidad de verse en historias y educar a otros sobre aspectos de la cultura latina e incluso algunos problemas sociales y políticos. “Creo que, si bien aprender otro idioma es clave para entendernos, el conocimiento de la cultura es aún más importante”.

Jennifer Degenhardt enseña español en UCONN Stamford. Su próximo libro, titulado La mochila, se publicará en enero de 2019. Hasta entonces, puede consultar sus libros en www.puenteslanguage.com o en Amazon.

One year while teaching Spanish at a local high school, Jennifer Degenhardt had a couple of classes who were struggling with the language. Thinking there must be a better way to grab their interest and attention, she wrote them a short novel, La chica nueva. “I wrote the basic story in a week,” she says. After reading the first several chapters, the students began to ask what was going to happen next. It was then that Degenhardt knew she was onto something.

La chica nueva is about a Hispanic girl, Taruka, who moves into a non-diverse town. Taruka faces many challenges being new, and even more when she befriends Cooper, a popular boy at the high school. In this book, as in many of her books, Degenhardt presents the story in different points of view. The story allows readers access to simple, but comprehensive language with a plot to keep them engaged. Though the two main characters suffer some setbacks in their friendship, the story ends on a positive note, as do most of Degenhardt’s books, all of which have covers created by students of different ages.

Since she wrote La chica nueva, Degenhardt has written nine more short novels, all with different themes and Latin cultures. La lucha de la vida deals with adolescent learning about his own past as he learns about his father’s – a man who was a luchador in Mexico before coming to the United States. El jersey is a story about two young boys and their unlikely connection because of a Lionel Messi soccer jersey. In Los tres amigos Degenhardt further discusses identity with the difficulty that three teenagers have in their relationships with one another, mostly due to the figurative mask that one wears – at least until he becomes more comfortable with himself. And María María: un cuento de un huracán tells the story of a young girl and her family’s experience during Hurricane María. Through the sale of this book Degenhardt is proud to be supporting a non-profit organization in Puerto Rico.

Degenhardt’s latest book in Spanish is called Secretos. “It’s a good story,” Degenhardt says smiling. “When students can pick up a book and find characters with whom they identify, that’s a win for everyone.” The book is about two teens, one in the U.S. and one in Argentina, both of whom have secrets to share, yet only feel comfortable doing so via WhatsApp.

In writing these books, the aim is to provide a Latin perspective to give students who identify as Latino/a/x a chance to see themselves in stories, and educate others on aspects of Latin culture and even some social and political issues. “It is my belief that while learning another language is key to understanding each other, knowledge of culture is even more important.”

Jennifer Degenhardt teaches Spanish at UCONN Stamford. Her next book entitled, La mochila, will be published in January of 2019. Until then, you can check out her books on her website, www.puenteslanguage.com or on Amazon.

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